Francisco Molina Freaner

Cada año, durante el invierno y la primavera, en el noroeste de México miles de cactáceas columnares y magueyes florecen. En esta región, los sahuaros (Carnegiea gigantea), cardones (Pachycereus pringlei), etchos (Pachycereus pecten-aboriginum), pitayas (Stenocereus thurberi) y varias especies de magueyes, como el maguey bacanora (Agave angustifolia) producen una gran cantidad de flores que por su tamaño, son visibles durante el día para los pobladores de la región. Estas flores abren en la noche y son visitadas por murciélagos nectarívoros y durante el día permanecen abiertas y también son visitadas por aves e insectos.

03Flores     En esta región de México existen varias especies de murciélagos y aves que se alimentan del néctar y polen que producen estas flores, y en el proceso las polinizan. Entre las especies de murciélagos, destaca una especie que es migratoria, el murciélago magueyero Leptonycteris yerbabuenae y que visita la región desde las selvas secas del Pacífico, aprovechando la disponibilidad de recursos florales. Muchos de los individuos que migran son hembras gestantes que vienen a tener a sus crías en esta región y que regresan a las selvas secas cuando se acaban los recursos y sus crías ya crecidas pueden volar de regreso. Algunas de las cuevas que usa esta especie de murciélago son verdaderos refugios de maternidad, pues en ellas nacen sus crías.

      Las flores de las especies de plantas mencionadas, abren por lo regular a partir de las ocho de la noche y permanecen abiertas hasta cerca del medio día del siguiente, en el caso de las cactáceas, y cerca de una semana, en el caso de los magueyes. Estas flores secretan un fluido rico en azúcares conocido como néctar, el cual es una recompensa para los organismos que las visitan. Los murciélagos visitan las flores durante la noche cuando las flores producen más néctar. De día, las flores secretan menos néctar, y son visitadas por aves como palomas, pájaros carpinteros y colibríes, así como por diferentes especies de abejas.
03Etcho
            La eficiencia reproductiva es una medida del éxito reproductivo de las flores y se estima como el porcentaje de las flores que producen frutos. En el caso de las cactáceas columnares y magueyes de la región, la eficiencia reproductiva varía considerablemente entre especies y años, con valores que van desde 5% hasta cerca de 60%. Dado que las flores de estas especies permanecen abiertas durante la noche y parte del día, es posible evaluar experimentalmente la importancia relativa de los visitantes nocturnos y diurnos en la reproducción. Los experimentos son sencillos en teoría -- ¡aunque logísticamente pueden ser complicados en el campo, por el tamaño y las espinas de las plantas!--, y consisten en aislar a las flores de visitantes diurnos o nocturnos y evaluar la importancia relativa de cada grupo de visitantes en la reproducción de las especies. Usando este enfoque se ha identificado que para algunas especies de magueyes, como el maguey bacanora, los murciélagos nectarívoros son los principales polinizadores y por tanto dependen de los murciélagos para reproducirse. En cambio, en algunas cactáceas columnares como el etcho, la evidencia disponible indica que los visitantes diurnos como las aves son más importantes que los murciélagos en la reproducción (ver artículo de J.A. Barba-Montoya). En el noroeste de México, las flores de la mayoría de las cactáceas columnares permanecen abiertas por más tiempo (hasta 20 horas) y secretan néctar durante la noche y buena parte de la mañana, mientras que en los ambientes más tropicales, las flores de las cactáceas columnares son casi exclusivamente nocturnas y duran sólo 10-12 horas. Este cambio en la longevidad de las flores de las cactáceas columnares ha sido interpretado como evidencia de que en la región del noroeste, los murciélagos nectarívoros son más impredecibles y por tanto las columnares han ampliado su longevidad floral para permitir la polinización por visitantes diurnos cuando los nocturnos no son abundantes.

      Se cree que el estatus migratorio del murciélago nectarívoro más importante del noroeste y la variabilidad espacio temporal de su abundancia, hacen más impredecibles a los visitantes nocturnos. Las flores de los cactos columnares han respondido a esta incertidumbre, ampliando su longevidad floral para permitir la polinización de visitantes diurnos y asegurar la reproducción. En esta región, los murciélagos nectarívoros son importantes en la reproducción de cactos y magueyes. Sin embargo, cuando los murciélagos nectarívoros no son abundantes, la reproducción de cactos columnares y magueyes depende más de las aves. 

03Sahuaro2          La polinización es un servicio fundamental de los ecosistemas que permite la reproducción de las plantas y la regeneración de las especies. En el caso de los cactos columnares y los magueyes del noroeste de México, los murciélagos y las aves juegan un papel fundamental, al ser los responsables de la transferencia del polen entre plantas y la producción de frutos y semillas, una de las fases más críticas del ciclo de vida de estas especies. El establecimiento de nuevas plántulas y la regeneración de las especies dependen de la cantidad de semillas que se produzcan y su dispersión. Los frutos de los cactos son también consumidos por aves y murciélagos quienes también, desempeñan el papel de dispersores de semillas. Estos frutos además son muy apreciados por diversos grupos indígenas, quienes los consumen directamente o preparan diversos alimentos a partir de la pulpa y las semillas. 

      En resumen, los murciélagos nectarívoros juegan un papel importante en la polinización de los cactos columnares y los magueyes del noroeste de México, y por lo tanto en el mantenimiento de las poblaciones de estas fascinantes especies vegetales.

Para saber más

  • Molina-Freaner, F. y L. Eguiarte. 2003. The pollination biology of two paniculate Agaves from northwestern México: contrasting roles of bats as pollinators. American Journal of Botany 90: 1016-1024.

  • Molina-Freaner, F., A. Rojas-Martínez, T.H. Fleming y A. Valiente-Banuet. 2004. Pollination biology of Pachycereus pecten-aboriginum in northwestern México. Journal of Arid Environments 56: 117-127.

  • Valiente-Banuet, A., F. Molina-Freaner, A. Torres, M.C. Arizmendi y A. Casas. 2004. Geographic differentiation in the pollination system of the columnar cactus Pachycereus pecten-aboriginum. American Journal of Botany 91: 850-855.ranita20