Emilio Rodríguez Izquierdo

La observación de ballena gris (Eschrichtius robustus) en la Laguna Ojo de Liebre, en Baja California Sur, México, es una actividad ecoturística que se realiza cada año entre diciembre y abril. Si bien el gobierno mexicano regula esta actividad —en particular limita el número de embarcaciones para observación de ballenas—, se carece de la información técnica para justificar la restricción en el número de permisos de observación de ballenas. En Ojo de Liebre, esta actividad ecoturística se realiza en los meses de invierno, porque es entonces cuando las ballenas se encuentran en aguas mexicanas para reproducirse y dar a luz a sus ballenatos. Con la llegada de la primavera, las ballenas inician su regreso a sus hábitats de alimentación, a 8,000 km de distancia, en los mares alrededor de Alaska. Así, la conservación de la ballena gris, que es una especie migratoria amenazada, se combina con actividades económicas relacionadas al ecoturismo.

Rodriguez01     México es el tercer destino más importante del mundo para actividades de observación de ballenas. Ello ha originado el aumento, desde 2009, del número de permisos para la observación de ballenas en el país. Además, del total de turistas que realizan esta actividad en nuestro país, la mayoría lo hace en Baja California Sur y, principalmente, en la Reserva de la Biosfera El Vizcaíno, donde se encuentra la Laguna Ojo de Liebre (Figura 1). Hasta la fecha no se ha podido fundamentar un límite (capacidad de carga) para la cantidad de embarcaciones que pueden dar servicio para la observación de ballenas. Este límite, o capacidad de carga, serviría para establecer el número máximo de permisos para la actividad de observación de ballenas.

Un enfoque para hacer frente a la incertidumbre

En las Ciencias de la Sostenibilidad se abordan problemas perversos, es decir, problemas de tal complejidad que no hay ni siquiera un consenso que distinga el problema claramente y, por lo tanto, no tienen una solución definitiva. En este caso es limitado el conocimiento científico sobre los efectos negativos de la observación de ballena gris en su población y, tampoco es posible decir con mayor certeza, cuál es el modelo más adecuado para que las autoridades puedan tomar decisiones mejor informadas. No obstante, la regulación de dicha actividad requiere una justificación científicamente sólida. En particular, se necesitan enfoques que respondan a las demandas de desarrollar políticas públicas en contextos con posiciones, visiones y valores diferentes, escasa información y conocimiento limitado, es decir, en condiciones de alta incertidumbre y complejidad.

     En mi proyecto de investigación busco desarrollar un enfoque metodológico para generar información científicamente sólida que permita dar respuesta al desafío de regular las actividades humanas y proteger a las especies amenazadas. En particular, desarrollaré un modelo que contribuya a establecer la capacidad de carga legal de embarcaciones ―es decir, la cantidad máxima de embarcaciones que pueden dar servicio para la observación de ballenas― en condiciones de alta incertidumbre. Es decir, en un contexto en el que hay desacuerdo entre los expertos sobre si la observación de ballenas tiene efectos negativos, o si estos efectos son insignificantes o realmente importantes. Para ello, en mi investigación, considero que la capacidad de carga está asociada a un umbral ecológico crítico. La idea es que, si no se cuenta con la información adecuada para limitar la cantidad de embarcaciones de observación de ballenas, ese umbral podría sobrepasarse, lo que tendría consecuencias ambientales y económicas muy negativas, por eso se dice que es un umbral crítico. Con todo ello, al final de mi investigación estaré en posibilidad de demostrar cómo pueden aplicarse métodos y conceptos de la teoría de sistemas complejos y la modelación de sistemasmodelación de sistemas dinámicos en la gestión de la conservación de especies amenazadas.

Modelación de sistemas socio-ecológicos para la toma de decisiones

En los sistemas socio-ecológicos siempre va a haber cierta incertidumbre que en la elaboración de un modelo no se puede eliminar y, por tanto, las predicciones de los resultados nunca van a ser exactas. Esta incertidumbre se debe a múltiples factores como por ejemplo, la falta de conocimiento, la variabilidad natural, o la incertidumbre en los datos, parámetros y estructura de los modelos. Sin embargo, los modelos utilizados como herramientas para realizar experimentos computacionales pueden ser útiles para la formulación de políticas públicas. Estos modelos se utilizan para formular preguntas concretas sobre el sistema socio-ecológico y probar conjeturas formales acerca de los efectos de las actividades humanas y, con ello, ayudar a crear escenarios de posibles cursos de acción. Así, estos modelos son herramientas prácticas para abordar contextos inciertos y complejos en los que, fruto de los valores e intereses de las distintas partes interesadas, surgen múltiples futuros plausibles y diferentes visiones que pueden ser útiles para que las autoridades consideren posibles líneas de acción y políticas públicas.

Rodriguez02     La Reserva de la Biosfera Complejo Lagunar Ojo de Liebre es un sistema socio-ecológico porque en ella se entrelazan la actividad ecoturística de la observación de ballenas con un entorno natural protegido que forma parte, además, de la Reserva de la Biosfera de El Vizcaíno. El modelo que he desarrollado en mi investigación es un modelo de simulación dinámica que representa el impacto de las embarcaciones de observación de ballenas en uno de los hábitat de reproducción y crianza más importantes para la ballena gris. De manera que, al número de individuos de ballena gris en Ojo de Liebre les afecta lo que se denomina efecto subletal. En este modelo el efecto subletal está representado en términos de área. Así, el efecto subletal de las embarcaciones representa una disminución del hábitat disponible para la ballena gris, es decir, el área apta para que las ballenas puedan realizar normalmente sus actividades se va reduciendo. En consecuencia, el impacto de las embarcaciones se representa como la pérdida del hábitat disponible en la laguna para la ballena gris (Figura 2).

     El modelo que simula la interacción embarcaciones-ballena gris, además, lo combino con una evaluación del riesgo ecológico para determinar la probabilidad de que, debido a las actividades ecoturísticas, se reduzca severamente la abundancia de ballenas en Ojo de Liebre. Para ello, primero hago que el modelo combine al azar los valores de los distintos parámetros del modelo ―que sea estocástico― mediante simulaciones por computadora de tipo Monte Carlo. De esta manera, las simulaciones no consideran un único valor para cada parámetro puesto que no existe ese nivel de conocimiento y, además, muchos de los parámetros no son constantes. Por ejemplo, sabemos que la abundancia de ballenas en Ojo de Liebre varía de una temporada a otra. De hecho, gracias al programa de monitoreo de la ballena gris que realiza la CONANP en la Reserva de la Biosfera El Vizcaíno tenemos datos oficiales para 14 temporadas. Así, sabemos que la abundancia varía de un año a otro (el mínimo registrado en los conteos fue de 573 individuos en 2010, y el máximo fue de 2,107 individuos en 2004).

     En la evaluación del riesgo ecológico, considero el riesgo de forma pragmática ―es decir, enfocado en el problema, contextualmente relevante y centrado en las consecuencias de las acciones y decisiones. Así, a partir de los datos obtenidos durante los conteos anuales de ballenas calculo que 1,240 individuos es el valor promedio de abundancia de ballenas en Ojo de Liebre. Con este valor, propongo que para las autoridades no debería de ser aceptable que disminuya el número de ballenas a 1,000 ballenas pues supone disminuir la abundancia promedio en un 20%. Es decir, se perdería un quinto de la cantidad (promedio) de ballenas por efectos de la actividad ecoturística (es decir, se disminuiría severamente la abundancia de ballenas en Ojo de Liebre).

Resultados y conclusión

Rodriguez03En general, los resultados de las simulaciones del modelo sugieren que la abundancia de ballenas tiende a disminuir cuando se incrementa el número de embarcaciones de observación de ballenas. La pérdida de hábitat para la ballena gris en el modelo se representa a través de la tasa de pérdida de hábitat disponible (Figura 3). Esta tasa de pérdida de hábitat disponible se calcula por el número de embarcaciones. El modelo sugiere que si dejamos que la observación de ballenas esté regulada por el mercado —es decir, que no se aplique ninguna restricción en el número de permisos otorgados― en 25 años se llegaría a un nivel de riesgo inaceptable (o sea que al realizar las simulaciones con el modelo, cinco de cada cien veces, el resultado fue de 1,000 ballenas o menos). Este nivel de riesgo corresponde a un promedio de 60 embarcaciones de observación de ballenas.

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     En la literatura especializada existen métodos ya desarrollados y establecidos que permiten determinar, con los resultados de las simulaciones de mi modelo, que el umbral ecológico crítico estaría entre los años de simulación 25 y 50. Es decir, que si dejamos que la observación de ballenas esté regulada por el mercado, el incremento en el número de permisos haría que en 25 años se tuvieran 60 embarcaciones y con ello, se estaría a punto de cruzar el umbral ecológico crítico. Es más, de acuerdo con el modelo, si se permite que sólo el mercado regule el número de permisos, se cruzaría el umbral ecológico, y se llegaría a un máximo de 72 embarcaciones (Figura 4). Ello comportaría que en 50 años podría aumentar en seis veces el nivel de riesgo de disminuir severamente el número de ballenas en Ojo de Liebre. En mis simulaciones llegué a obtener resultados en los que la abundancia era nula (Figura 3), es decir, que la ballena gris no regresaría a Ojo de Liebre para reproducirse y criar a sus ballenatos. De lo anterior se derivan dos conclusiones importantes: 1. La actividad turística de observación de ballenas no debe estar regulada por el mercado; y 2. Se debe buscar que el límite ―la capacidad de carga― de la cantidad de embarcaciones de observación de ballenas se aleje lo más posible del umbral ecológico crítico. Para el caso de Ojo de Liebre, ello significa que la capacidad de carga legal debe ser aquella que no ponga en riesgo de disminuir severamente el número de ballenas en la laguna y, por tanto, necesariamente menor a 60 embarcaciones.

     Diversos estudios reconocen que la toma de decisiones es una actividad que se lleva a cabo en contextos de gran complejidad y alta incertidumbre, y la regulación de la observación de ballenas no es una excepción. Precisamente, la regulación de esta actividad se da en un contexto de conocimiento limitado de los impactos negativos de la misma. Así, el caso de estudio de la observación de ballena gris en Ojo de Liebre es un ejemplo de cómo generar información científica sólida para la toma de decisiones, a pesar de las condiciones de alta incertidumbre.

     Los enfoques sobre umbrales de sistemas están dirigidos a prevenir que, debido principalmente a las actividades humanas, se crucen los umbrales críticos, ya que cruzar estos umbrales tiene consecuencias que es necesario considerar y que pueden ser negativas para el ambiente y los humanos. Por ello, con mi investigación pretendo mostrar cómo enfrentar el desafío de generar información científica sólida para el manejo adaptativo basado en la ciencia bajo niveles de alta incertidumbre. Mi proyecto sienta las bases para prevenir que se afecte severamente la cantidad de ballenas grises que visitan y crían en la Reserva de la Biosfera Complejo Lagunar Ojo de Liebre, sin comprometer el futuro de la actividad ecoturística de observación de ballenas en esa bella y valiosa región de México.

Para saber más

  • Blanco, J.A. (Ed.), 2013. Aplicaciones de modelos ecológicos a la gestión de recursos naturales. OmniaScience, Pamplona. https://doi.org/10.3926/oms.60
  • Bojórquez-Tapia, L.A., Pedroza, D., Ponce-Díaz, G., Díaz de León, A.J., Lluch-Belda, D., 2016. A continual engagement framework to tackle wicked problems: curtailing loggerhead sea turtle fishing bycatch in Gulf of Ulloa, Mexico. Sustain. Sci. 1–14. https://doi.org/10.1007/s11625-016-0405-1
  • García, R., 2006. Sistemas complejos: conceptos, método y fundamentación epistemológica de la investigación interdisciplinaria. Gedisa, Barcelona.
  • Maier, H.R., Guillaume, J.H.A., van Delden, H., Riddell, G.A., Haasnoot, M., Kwakkel, J.H., 2016. An uncertain future, deep uncertainty, scenarios, robustness and adaptation: How do they fit together? Environ. Model. Softw. 81, 154–164. https://doi.org/10.1016/j.envsoft.2016.03.014
  • Scheffer, M., Carpenter, S.R., Foley, J.A., Folke, C., Walker, B., 2001. Catastrophic shifts in ecosystems. Nature 413, 591–596. https://doi.org/10.1038/35098000
  • Ficha del Complejo Lagunar Ojo de Liebre. http://bit.ly/ComplejoOjodeLiebre